feb 12 2010

¿Quién se hará con el E-ELT?

Tag: Astronomía y Astrofísicafranwerst @ 12:05

ACTUALIZACIÓN: El comité nombrado por la ESO para examinar las características de cada uno de los sitios propuestos para el ELT ha hecho público que recomienda a cerro Armazones (Chile) como lugar preferido ya que "posee el mejor balance en cuanto a calidad del cielo en todos los aspectos y además el E-ELT podría ser operado de manera integrada con el cercano observatorio de Paranal". Habrá una segunda reunión del consejo de ESO para decidir finalmente el sitio, teniendo en cuenta las recomendaciones de este comité asesor, así como otros aspectos.
Por cierto, finalizada la encuesta, de la friolera de 8 votantes ;-) parece que 5 (63%) votaron a favor de Chile y 3 a favor de España (38%). ¡Gracias a todos los que habéis participado!

En estos días ha empezado a aparecer en los medios la lucha encarnizada por ser el país anfitrión del que será el telescopio más grande del mundo. Chile y España son los dos últimos candidatos serios para albergar esta gran estructura científica que significará importantes avances en la astronomía. Parece que la decisión final se tomará a finales de marzo, así que la cosa está que arde durante las últimas semanas que aún quedan de "campaña política".

Recreación de lo que será el E-ELT. Crédito: ESO

El telescopio europeo extremadamente grande (E-ELT, European Extremely Large Telescope) es un proyecto propuesto por el Observatorio Europeo Austral (ESO) que comenzó a sonar hace ya varios años, y que actualmente se encuentra en la recta final de su fase de diseño. Con un espejo primario de 42 m de diámetro pasará a ser el telescopio más grande del mundo, superando al telescopio norteamericano TMT (Thirty-Meter Telescope) que se construirá en Hawaii. Ambos tienen previsto estar operativos allá por el 2018. Para hacernos una idea de las dimensiones, el E-ELT tendrá una base similar al tamaño de un campo de fútbol (unos 100 m de diámetro) y una altura de unos 80 m y su área colectora de fotones (espejo primario) será del orden de la superficie de una piscina olímpica.

Por supuesto el E-ELT no tendrá un espejo monolítico sino segmentado, compuesto por 984 espejos hexagonales de 1,45 m que cubrirán la superficie parabólica que hará de espejo primario. Como comparación, el GTC (Gran Telescopio de Canarias) que es telescopio óptico-infrarrojo segmentado más grande del mundo en la actualidad, tiene un diámetro de 10,4 m y posee 34 segmentos.

El candidato español a albergar el E-ELT es precisamente el Observatorio del Roque de los Muchachos, en la isla de La Palma, donde también se encuentra el GTC. Este observatorio, que cuenta con una excelente calidad de sus cielos, alberga ya toda una batería de telescopios nocturnos, principalmente europeos. El sitio propuesto por Chile es el llamado cerro Armazones, a unos 20 km al oeste del Observatorio de Paranal, situado en la II región de Chile. En principio la lista de posibles candidatos era mayor, incluyendo sitios estratégicos de Argentina, Marruecos o Méjico, pero parece que finalmente la contienda está entre Chile y España, que reúnen las características científicas, económicas y de infraestructura necesarias para albergar semejante proyecto.

Propuesta de España: Roque de los Muchachos, La Palma. Propuesta de Chile: Cerro Armanzones, II Región

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Y como en toda contienda la prensa nos avanza las ofertas de cada país. Según publimetro, Chile ofrecería de manera gratuíta las 600 hectáreas necesarias para el funcionamento del E-ELT, y Público.es adelanta que además limitaría la minería en la zona para evitar la calima que afectaría a la calidad de la atmósfera. En su contra está la actividad sísmica presente en la región y el hecho de que Chile no renunciara a la cuota del 10% del tiempo de observación que tradicionalmente se le ha asignado en los telescopios afincados en su territorio. España, por su parte, no ha revelado aún todos los detalles de su propuesta aunque según Europa Press, el Ministerio de Ciencia e Innovación parece haber anunciado que cubrirá económicamente el proyecto de modo que sea competitivo. Además el gobierno autónomo de Canarias ha tirado de las orejas al Gobierno central para que se apure con la preparación de la convocatoria y se ha comprometido a contribuir con los gastos de la logística (camino, gestión de electricidad, agua, etc.). Un punto importante lo menciona El PAIS, que recuerda que el TMT ya se ha decidido ubicar en Hawaii, con lo que cubrirá así los cielos del hemisferio norte. Esto podría favorecer a la candidatura chilena que posibilitaría complementar al TMT, con el E-ELT explorando los cielos del sur.

Zona de habitabilidad predicha para diferentes tipos de estrellas. Origen: Wikimedia Commons

Desde un punto de vista más científico, el E-ELT y sus instrumentos constituyen todo un reto tecnológico y científico de primera magnitud. Se experan hacer avances en la detección y el estudio de los planetas extrasolares, en concreto mediante el uso de la técnica de las velocidades radiales. Además, con tan gran superficie óptica se pretende llegar a tomar espectros de las atmósferas de estos planetas para averiguar su composición. Particularmente interesantes son aquellos planetas que se encuentren dentro de la llamada "zona habitable", que estarían suficientemente cerca de su estrella para poseer temperaturas similares a las de la Tierra y suficientemente lejos para poseer atmósfera estable.

Además de esto, también se podrán resolver por primera vez las estrellas individuales de galaxias cercanas, lo cual nos permitirá estudiar las poblaciones estelares de otras galaxias. Actualmente dicho estudio sólo ha sido posible en nuestra propia Galaxia y las teorías actuales de formación y evolución de galaxias se basan en estas sesgadas observaciones, sin saber si son comunes o no entre galaxias.

Finalmente, el potente telescopio permitirá adentrarse aún más en el ya profundo océano cósmico, remontándose a las épocas más remotas y lejanas del Universo donde se formaron las primeras estrellas y galaxias. Estas observaciones profundas nos darán una mejor visión de la evolución de nuestro Universo, quizás permitiendo desentrañar algunos de los actuales misterios en astrofísica como el de la energía oscura. En concreto, las observaciones de Supernovas de tipo Ia en galaxias lejanas nos permite determinar con mayor precisión la geometría de nuestro universo, lo que probablemente determina su evolución futura.

Como decía, la decisión del dilema de la localización del E-ELT se tomará a lo largo del próximo mes de Marzo, ya que el contrato de construcción del telescopio se tiene previsto ofrecer en Junio de 2010. Habrá que esperar la decisión de la ESO al respecto, que recordemos está formada por 14 países, entre ellos España y Chile.

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