sep 22 2008

La última visita al Hubble

Tag: Generalahc @ 2:09

Actualización 06/10/08: al parecer, un fallo en la unidad de control/formateador de datos científicos ha dejado al telescopio inoperativo hasta que se transfiera todo el control a la unidad de reserva (side B), que nunca se ha probado en los 18 años que lleva en órbita. La misión del Atlantis se retrasará hasta principios de 2009 para sustituir también este componente dañado.

El próximo 10 de octubre, el transbordador Atlantis visitará al Telescopio Espacial Hubble en la que será la quinta y última misión de servicio (SM4) desde su lanzamiento en 1990.

Esta misión estaba originalmente prevista para 2006, pero apenas un año después del accidente del Columbia, en enero de 2004, el entonces administrador de NASA --Sean O'Keefe-- decidió cancelarla porque las características de la órbita de Hubble impiden que los astronautas puedan refugiarse en la Estación Espacial Internacional en caso de que el transbordador sufra algún daño en el despegue. Sin embargo, debido a la presión ejercida por la comunidad astronómica y por el público, y tras el relevo de O'Keefe por Michael Griffin, en octubre de 2006 NASA anunció una nueva misión de mantenimiento programada para finales de 2008.

Hubble visto desde el AtlantisEn 5 paseos espaciales se sustituirán componentes envejecidos (principalmente los giróscopos, que tanta lata han dado, pero también las baterías y el sensor de guiado fino), se repararán la cámara ACS (estropeada desde 2007) y el espectrógrafo STIS (caído en 2004).

Por supuesto, casi todo el interés lo acaparan los dos nuevos instrumentos que se instalarán a bordo: una nueva cámara de gran campo, Wide Field Camera 3 (WFC3), y un nuevo espectrógrafo, Cosmic Origins Spectrograph (COS), que son el sueño húmedo de muchos astrofísicos.

WFC3 opera en el infrarrojo cercano, visible y ultravioleta, y promete una sensibilidad entre 10 y 30 veces mejor que la --ya de por sí fantástica-- alcanzada por ACS. Por su parte, COS es un espectrógrafo multiobjeto de resolución media-alta (R=20000) optimizado para el ultravioleta (110-300nm), y supondrá un incremento de sensibilidad de al menos un orden de magnitud sobre instrumentos anteriores.

En esta misión se instalará también un dispositivo que facilitará el acoplamiento de una nave robótica en el futuro para realizar el "de-orbitado" del telescopio cuando finalice su vida útil, en principio no antes de 2014. Para entonces, si no se producen nuevos retrasos, ya estará en órbita su sucesor, James Webb Space Telescope, que será muy superior en casi todos los aspectos, salvo uno: no puede ser reparado en órbita.


sep 19 2008

Universidad gratis desde casa

Tag: Generalfranwerst @ 5:52

La Universidad de Stanford (Estados Unidos) ha puesto en marcha una interesantísima iniciativa que espero que haga cundir el ejemplo. Se trata de que alumnos, profesores, profesionales y público en general de todo el mundo puedan "asistir" a algunas de las clases que imparten en su escuela de ingeniería. Y todo eso sin matrículas, notas de corte, y sin ni siquiera tener que moverse del ordenador de casa. Y gratis. Pero eso sí, en inglés.

Se trata del programa que han llamado Stanford Engineering Everywhere (SEE). En su página web ofrecen material de algunos de los cursos impartidos en su universidad. Entre ellos, ofrecen los vídeos de las clases en diferentes formatos (YouTube, iTunes, Mp4, WebTorrent), así como las transcripciones en texto de las clases en formato HTML o PDF. A día de hoy los cursos que están disponibles pertenecen a las áreas de "Ciencias de la computación", "Inteligencia artificial" y "Sistemas lineales y optimización". El proyecto ha sido posible gracias a la financiación de la empresa privada Sequoia Capital.

Además de las clases, se proporciona material adicional para el seguimiento de las mismas, de igual manera que si se asistiese presencialmente a ellas: programas de las asignaturas, ejercicios, algunos apuntes e incluso exámenes.

Y como colofón todos los contenidos han sido publicados bajo una licencia Creative Commons 3.0, que permite la libre distribución de los materiales, y la posibilidad de crear obras derivadas a partir de éstos. Siempre eso sí, mencionando la procedencia de las obras originales y reconociendo a los autores de las mismas.

Actualización: Indagando un poco parece ser que una iniciativa parecida fué puesta en marcha hace algún tiempo por el Massachusets Institute of Technology (MIT). Algunas de las clases impartidas por personal del MIT aparecen en Youtube, y al parecer cubren una gama más amplia de temas.


sep 14 2008

Astronomía para todos

Tag: Astronomía y Astrofísicafranwerst @ 17:02

La mayoría de las revistas en las que los cientificos publican sus resultados son accesibles a través de una suscripción y el correspondiente pago de una cantidad. Muchas universidades e instituciones científicas abonan periodicamente dicha suscripción a las revisas que consideran de su interés, lo cual da derecho al personal que trabaja en ellas a acceder a los contenidos de las mismas. Sin embargo estas suscripciones suelen ser caras y pueden llegar a consumir una fracción considerable de los recursos económicos de las instituciones más modestas.

El acceso fluido a lo que se publica en el propio campo de investigación es esencial porque permite al científico conocer los avances recientes en la materia y además contrastar sus investigaciones con resultados similares o complementarlos con otros resultados obtenidos por otros grupos. Leer las revistas además enriquece la opinión o interpretación que cada uno tiene sobre el tema en cuestión. Por supuesto también sirve para saber qué están haciendo otros grupos, lo cual es útil a la hora de plantearse un nuevo trabajo a realizar.

Algunas revistas son excepción, ya que proporcionan un acceso abierto a sus contenidos. He de reconocer que pensaba que eran minoría, aunque un vistazo rápido al "Directory of Open Access Journals" me dice que hay más de 3600 revistas de este tipo indexadas en su base de datos, cubriendo muchas disciplinas. Entre ellas hay 50 de física y 13 de astronomía. También me sorprendión encontrar en el listado de revistas editadas por países, que España a fecha de hoy ocupa el cuarto lugar con 209 revistas de este tipo, por detrás de Estados Unidos, Brasil y Reino Unido.

CAP de Mayo de 2008Entre ellas me gustaría señalar una que me parece bastante interesante. Se trata de la revista CAP (Communicating Astronomy with the Public) editada por la Unión Astronómica Internacional y que está dedicada a la divulgación de la astronomía. El primer número es de Octubre de 2007 y de momento lleva ya tres números publicados.

Es una revista que va dirigida a aquellos interesados en divulgar la astronomía. Ofrece varias secciones, entre ellas una de anuncios importantes sobre eventos pasados y futuros, otra de opinión, y otras como Resources (Recursos) e Innovation (Innovación) donde se ofrecen ideas nuevas sobre los métodos para enseñar la astronomía de manera eficiente. Probablemente esta puede ser una publicación interesante para profesores de astronomía a todos los niveles, desde el nivel de educación secundaria hasta universitaria.

Por cierto, que viene muy a cuento esta revista porque el próximo año 2009 será declarado el año internacional de la astronomía. Seguramente veremos un montón de iniciativas interesantes en divulgación que se pondrán en marcha para este año.

 


sep 11 2008

Noticias de otra dimensión

Tag: Generalahc @ 1:28

Anteayer, comiendo con uno amigos, me preguntó uno de ellos: "tú que eres astrofísico... ¿qué opinas de que por fín hayan construído una máquina que permita viajar al hombre a otra dimensión?"

¿¿lo qué??

después de los 5 minutos de estupefacción de rigor, resultó que se refería a la puesta en marcha ese mismo día del Gran Colisionador de Hadrones en el CERN, Ginebra.

Y es que no es fácil para un peridista que -reconozcámoslo- la mayoría de las veces no tiene ni idea de ciencia, resumir en una noticia de 30 segundos una nota de prensa de una institución científica, y que sea a la vez entendible e impactante para el gran público. Véase como ejemplo, toda la polémica que se ha montado sobre la hipotética destrucción del mundo si se crea un mini agujero negro en uno de los experimentos.

Han tenido que ser los propios investigadores del CERN los que, en este fantástico documental-rap, explican al mundo de qué va el LHC y por qué es importante. Imprescincible.

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