nov 20 2007

e-VLBI: Internet en Radioastronomía

Tag: Astronomía y Astrofísicafranwerst @ 10:22

La interferometría de muy larga base (Very Long Baseline Interferometry, VLBI) permite utilizar de forma combinada un conjunto de antenas separadas cientos o miles de kilómetros, lo que en términos de resolución angular equivale a un telescopio de diámetro igual a la separación máxima entre dos de sus antenas.

El procedimiento normal de un experimento con una red VLBI consiste en hacer la observación simultáneamente con los telescopios distribuidos por diferentes países, a la vez que los datos recogidos por cada antena se almacenan en cintas magnéticas. Todas esas cintas se deben llevar físicamente al denominado correlador, que es un superordenador cuya función principal es la de combinar los datos recogidos por todas las antenas y realizar una serie de operaciones, la llamada correlación de los datos. El resultado es un fichero final con el que se puede trabajar hasta la obtención del mapa o espectro del objeto que se esté estudiando. El correlador de la red VLBI europea (EVN) está operado por JIVE, en Dwingeloo (Holanda) y el de la red norteamericana (VLBA) está operado por NRAO en Socorro, Nuevo Mexico. El tiempo que suele transcurrir desde el comienzo de la adquisición de datos hasta que el usuario final recibe sus datos correlados para analizarlos puede ser de varias semanas, incluso meses.

Mapa EVN
Mapa en el que se muestran la localización de las antenas pertenecientes a la red de EVN, con radiotelescopios mayoritariamente en Europa, pero también en China, Puerto Rico y Sudáfrica. Se trata de un instrumento de gran sensibilidad ya que muchas de las antenas que lo forman son de grandes dimensiones, como la de 300m de diámetro de Arecibo y la de 100m de diámetro de Effelsberg. (Extraído del sitio web de EVN)

A finales de agosto de 2007 el consorcio EXPReS realizó el primer experimento de e-VLBI utilizando estaciones de la red europea, China y Australia. Algunas de estas estaciones están dotadas con redes de fibra óptica de 1 Gb/s que se conectaron directamente con el correlador en Holanda, lo que permite poder enviar y procesar los datos en tiempo real. El ahorro de tiempo que esta técnica supone permite poder observar y analizar rápidamente fenómenos transitorios o de corta duración tales como explosiones de supernova, o estallidos de rayos gamma, cuyo origen no está muy claro por el momento.


Primera imágen científica producida por la red europea e-VLBI. La imagen izquierda fue tomada con el interferómetro MERLIN y muestra la emisión maser de IRC+10420, asociada a una capa de gas en expansión que fue expulsada por una estrella supergigante en el centro del campo hace unos 900 años A la derecha, la imágen de e-VLBI donde se ven las estructuras más brillantes a mucha mayor resolución (Joint Institute for VLBI in Europe; JIVE)

Además del interés científico, el trabajo desarrollado para hacer funcionar esta red europea de observación y procesado en tiempo real servirá como banco de pruebas para futuros instrumentos. La experiencia adquirida y la tecnología desarrollada para el traslado y manejo de grandes flujos de información en tiempo real serán de gran valor en la puesta a punto de ALMA o SKA, futuros interferómetros que entrarán en operación durante el próximo decenio.

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